Ensayan choque con asteroide para proteger a la Tierra

La primera misión de defensa interplanetaria desviará de su órbita a un pequeño asteroide para confirmar la acción ante posibles amenazas futuras
Nave espacial DART. (NASA/Johns Hopkins APL)
Nave espacial DART. (NASA/Johns Hopkins APL)

Un asteroide colisionó con la Tierra y acabó con dos tercios de la vida en el planeta hace 65 millones de años poniendo fin al dominio de los dinosaurios, por lo que ahora científicos de la NASA y de las agencias espaciales europeas estudian cómo evitar que futuros asteroides amenacen a los seres humanos.

Durante una mesa redonda sobre la cooperación internacional para la defensa planetaria, la científica de la NASA Alena Adams aseguró que “la amenaza de los asteroides es real”; ella es la ingeniera de sistemas de la primera misión de defensa planetaria, conocida como DART (Double Asteroid Redirection Test), una colaboración entre la NASA, la Agencia Espacial Europea y la Agencia Espacial Italiana.

La NASA lanzó la misión DART el 24 de noviembre de 2021 y se prevé que la nave se estrelle el 26 de septiembre contra Dimorphos, un pequeño asteroide de 160 metros de diámetro que forma parte del sistema de asteroides Didymos.

“Nuestro objetivo es ir y chocar con un asteroide” para así cambiar su trayectoria. “Estamos recuperando a nuestros amigos, los dinosaurios”, agregó Adams en el evento organizado por el Departamento de Estado de Estados Unidos.

Con un sistema de navegación totalmente autónomo, DART chocará con Dimorphos mientras viaja a 6.6 kilómetros por segundo; antes del impacto el proyectil lanzará un pequeño satélite de la Agencia Espacial Italiana llamado Light Italian CubeSat for Imaging of Asteroids (satélite LICIACube para obtención de imágenes de asteroides), que supervisará la colisión y medirá el efecto de DART en el asteroide.

Los astrónomos y científicos de todo el mundo vigilarán los cambios en la trayectoria del asteroide y, en octubre de 2024, la Agencia Espacial Europea lanzará la misión “HERA” para encontrarse con Dimorphos y revisar los efectos del impacto de DART.

“Se trata de una misión que marca un hito porque es el primer paso para comprender cómo podemos, en efecto, desviar un asteroide”, dijo Ettore Perozzi, de la Oficina de la Agencia Espacial Italiana para Conocimiento de la Situación Espacial.

El panel fue convocado antes del Día Internacional de los Asteroides, proclamado por las Naciones Unidas para el 30 de junio. La fecha conmemora el aniversario del evento de Tunguska, en el que un asteroide impactó en la atmósfera de la Tierra sobre el este de Siberia ese día de 1908.

Asteroides: El desastre de Tunguska

El asteroide, de unos 50 a 80 metros de diámetro, desencadenó una fuerza que aplastó 80 millones de árboles, destruyendo más de 2 mil kilómetros cuadrados de bosque.

Thomas Jones, presidente del Comité sobre Objetos Cercanos a la Tierra de la Asociación de Exploradores del Espacio y ex astronauta indicó que el desastre de Tunguska muestra por qué las agencias espaciales, los gobiernos y los científicos de todo el mundo deben trabajar para evitar que los asteroides choquen con la Tierra en el futuro.

“Tenemos la oportunidad de evitar que se produzca una catástrofe natural utilizando nuestras capacidades de cooperación en todo el planeta”, afirmó.

Jones y otros panelistas afirmaron que al alterar con éxito la trayectoria del Dimorphos, que no está en curso de colisión con la Tierra, la misión DART puede demostrar que la comunidad internacional es capaz de defenderse de futuros asteroides que puedan amenazar el planeta.

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